• Irene werd al eerder wereldkampioene massastart en won al vijf keer op rij het Nederlands kampioenschap massastart.

    Vincent Riemersma

Alle focus op eerste Olympische Spelen van West-Friezin

Schaatsster Irene Schouten (25) reist deze week af naar Pyeongchang, waar ze gaat knallen op haar eerste Olympische Spelen. 'Ik ga alles uit mijzelf halen. Ik wil beter dan ooit schaatsen.'

Het is februari 2015 als Irene Schouten de eerste wereldkampioene massastart wordt in Heerenveen. Een jaar later pakt ze haar eerste Nederlandse titel in het marathonschaatsen en die marathontitel prolongeerde ze afgelopen december. Daarbij won ze al vijf keer op rij het Nederlands kampioenschap massastart. Naast haar vele overwinningen op de massastart reed ze ook World Cup wedstrijden op de 3.000 en 5.000 meter. We mogen Irene gerust een 'manusje-van-alles' noemen binnen de Nederlandse schaatssport, maar nu ligt haar focus volledig op de massastart en haar eerste Olympische Spelen.

MINI-MARATHON De massastart, zoals Irene het zelf omschrijft: een 'mini-marathon' van zestien rondjes, is een nieuw onderdeel op de Olympische Winterspelen 2018. "Als het onderdeel vier jaar geleden ook olympisch was geweest, was de kans groot dat ik ook naar Sotsji was gegaan", laat Irene Schouten los. Je kunt je dus wel voorstellen dat de Andijkse blondine een gat in de lucht sprong toen het onderdeel aan het programma werd toegevoegd. "Natuurlijk moet je daar ook na honderd meter weer linksaf, maar het voelt toch anders. De Olympische Spelen zijn zo groots. Ik ben trots dat ik als olympiër Nederland mag vertegenwoordigen in Zuid-Korea."

GOUD Alle onderdelen in het schaatsen worden in Pyeongchang geschaatst in de Gangneung Oval. Voor Irene niet de eerste keer dat ze op deze ijsbaan is, vorig jaar kwam ze hier in actie tijdens de WK afstanden. "De concurrenten zijn dezelfde mensen als vorig jaar, alleen de sfeer en media eromheen zal anders zijn", spreekt ze nuchter. "Natuurlijk geeft het ook wel wat extra druk en spanning. Het is alleen niet zo dat als ik geen goud win, dat dan mijn spelen mislukt zijn. Ik ga alles uit mijzelf halen. Ik wil beter dan ooit schaatsen."

TALENT Hard werken en doorzetten. Het is Irene met de paplepel ingegoten. De West-Friezin komt uit een warm gezin van zes. Ze groeide op in het Noord-Hollandse Andijk, waar haar ouders een tulpenkwekerij hebben. Pa en ma Schouten schaatsten niet, maar in het dorp was schaatsen tijdens haar jeugd 'deel van de opvoeding'. Irene bleek talent te hebben en sloot aan bij een club, net als haar broer Simon. In de zomer skeeleren, 's winters op het ijs. Tussendoor zat ze ook nog op turnen en handbal. Maar ze had meer met het glijden over ijs.

FULLTIME BAAN Irene heeft een kamer in Heerenveen, maar door de thuissituatie is ze veel bij haar ouders. Daarnaast woont haar vriend in Hoogkarspel. "Ik leef uit de koffer", glimlacht ze. Zo was Irene afgelopen maand eerst op trainingskamp in Tenerife, tussendoor was ze drie dagen thuis en vertrok daarna naar Inzell. "Schaatsen is voor mij een fulltime baan. Omdat we zo kort thuis zijn moet je alles goed plannen. Dokter, fysio, zorgen dat je materiaal in orde is. En het liefst wil je dan ook nog even met je familie zijn. Dat is soms wel moeilijk."

GROOTSTE FAN Op 6 november 2016 werd de moeder van Irene getroffen door een zware hersenbloeding. Haar moeder overleeft het, maar sinds die dag mist de schaatsster haar grootste fan. "We zijn in een rollercoaster terechtgekomen", legt ze uit. "Ik ben alleen maar door en door aan het gaan. Van wedstrijd naar wedstrijd en van trainingskamp tot trainingskamp. Na de spelen wanneer ik even rust heb, kan ik alles op een rijtje gaan zetten."

De vriend van Irene, zus Catherine, twee vriendinnen en nog twee tantes komen Irene steun en support brengen in Pyeongchang. "Mijn vader wil heel graag de race samen met mijn moeder kijken. Zij blijven dus thuis, wat ik heel goed begrijp."

Op 24 februari is het zover. Tot die tijd vult Irene haar dagen met trainen, de nodige ontspanning, een ontmoeting met sportidool Lindsey Vonn en gaat ze vooral genieten van het grootste sportfeest ter wereld.